Published: 21 July 2022

Published: 21 July 2022

Progress in Social and Environmental Due Diligence: What Does It Mean for Latin America?

In the last decade, after the publication of the United Nations Guiding Principles on Business and Human Rights in 2011, pressure has increased for companies to take responsibility for actual and potential social and environmental impact, throughout their value chain, and disclose how they are managing these direct and indirect risks of their operation.

Some European countries have advanced in their regulation to make this responsibility binding, in the United States laws have been passed to prevent Human Rights violations in some sectors and for some regions, voluntary standards and guidelines have been developed and national plans have been created around the world to encourage the private sector to disclose how it identifies and addresses these impacts.

What is Due Diligence?

The Guiding Principles state that companies, to fulfill their responsibility to respect Human Rights, must develop a Due Diligence process to identify, assess, prevent, mitigate, and account for how they address their Human Rights impacts across the value chain, including indirect impacts. This approach is not only applied to impacts on people but also on the environment.

The Due Diligence process translates into the evaluation of the actual and potential impact of a company’s activities throughout the value chain and its response to it, in addition to the monitoring and communication of the way in which it deals with the negative consequences. Due Diligence does not have a single formula, and varies according to the organizational context, the sector, the size of the company and the operational circumstances.

Developing this process is becoming an obligation in some countries and is considered a good practice globally, as it allows companies to identify, assess, manage, and report the real or potential impacts of their operations and in the value chain, responding to the demands of investors, consumers, regulators and other stakeholders.

Current context

In recent years, different advances in Due Diligence have been created.

In Europe there have been different regulatory developments on the subject:

  • The French Corporate Duty of Vigilance law 2017 (Loi de Vigilance) requires certain companies to implement Due Diligence based on the United Nations Guiding Principles for Business & Human Rights and to develop public vigilance plans to assess and address risks of serious harms to people and the environment.
  • Germany passed the Corporate Due Diligence in Supply Chains Act. The Act obliges larger German companies to report on a yearly basis on their supply chain Due Diligence activities and how they identify, assess, prevent and remedy Human Rights and environmental risks and impacts – in their supply chains as well as in their own operations.
  • In Switzerland, an addition to the Swiss Code of Obligations (CO) that lays out new requirements related to reporting and Due Diligence requirements was introduced on January 1st, 2022.
  • In February 2022, the European Commission published the Directive project on Environmental and Human Rights Due Diligence. The directive requires large companies in the European Union, and some non-European companies doing significant business in Europe, to carry out a Due Diligence process to assess their actual and potential impacts on Human Rights and the environment throughout their operations and in their supply chains, and to take measures to prevent, mitigate and remediate identified environmental and Human Rights harm.

In the US, the Uyghur Forced Labor Prevention Act (UFLPA) was signed into law on December 23, 2021. This Act establishes prohibition on the importation of any goods, wares, articles, and merchandise mined, produced, or manufactured wholly or in part in the Xinjiang Uyghur Autonomous Region of the People’s Republic of China, or produced by certain entities, based on a “rebuttable presumption” that all goods produced in Xinjiang are made with forced labor. This law’s requirement to ensure that goods mined, produced, or manufactured wholly or in part with forced labor are not imported will requires traceability, comprehensive supplier mapping and due diligence.

Additionally, investors increasingly request sustainability information from organizations for decision making. Included in BlackRock ‘s Global Investment Management Principles, for example, is the expectation that companies implement, to the extent appropriate, Due Diligence processes to identify and mitigate potential impacts and implement grievance mechanisms to remedy any actual impact. Many of the ESG questionnaires and evaluations of ESG investors and risk rating agencies include, as a common practice, questions on this same aspect.

On the other hand, voluntary sustainability reporting standards are also evolving and include Due Diligence as a fundamental part of the management and disclosure of the social and environmental performance of companies. For example, the new GRI Standards published in 2021 emphasize the importance of a robust environmental and social Due Diligence process throughout the value chain to identify, assess, prioritize and prevent and mitigate negative impacts and enhance the positive contributions of a company to sustainable development. It is important to mention that these negative impacts can be configured in risks for the value of the company in the short, medium and long term.

In the GRI Standards, according to the updated Principle of Materiality, organizations must report on their most significant impacts, also considering those derived from their business relationships, through a Due Diligence lens that includes Human Rights.

This update integrates the concepts of responsible business in alignment with the United Nations Guiding Principles on Business and Human Rights, the OECD Guidelines for Multinational Enterprises, the OECD Due Diligence Guidance for Responsible Business Conduct and the Principles of ICGN Global Governance (International Corporate Governance Network).

Finally, different countries around the world have created National Business and Human Rights Action Plans to address this issue locally. These plans are public policy instruments that seek to involve the State in the protection of Human Rights in business activities and seek to promote respect for Human Rights by the private sector.

Through these, companies are encouraged to develop Due Diligence processes and define remedy mechanisms, in line with the United Nations Guiding Principles, but they are designed and implemented according to the context and needs of each country.

In Latin America:

  • Chile (2017-2019) and Colombia (2020-2022) have developed National Plans;
  • Mexico included a chapter on Business and Human Rights in its National Action Plan; and
  • Argentina, Brazil, Ecuador, Guatemala, Honduras, Mexico and Peru are in the process of developing a National Action Plan or have committed to one.

Thus, the relevance of this issue on the public agenda and as a fundamental part of corporate accountability is increasing regionally and internationally.

What does this mean for companies in Latin America?

The different advances at the global level can have different impacts on companies in the Latin American region, depending on their situation in the market and business strategy.

Companies that are part of the value chains of corporations based or regulated by countries where Due Diligence is already (or soon will be) mandatory, will have to implement this process, the same applies to subsidiaries of European companies that operate in the region and Latin American corporations that want to enter these markets.

Likewise, companies in the region that compete in international markets to attract capital to emerging markets will increasingly face more requirements and questions related to the implementation of a Due Diligence framework aligned with international standards, regardless of whether their operations are not developed in countries where regulations have been approved.

On the other hand, although Latin America has not had regulatory developments, it is expected that advances at the international level will influence or inspire similar progresses in the region and that Latin America will close the existing gaps in legislative and public policy matters, which will boost companies to comply with their responsibility to respect Human Rights. It is important to remember that countries such as Chile, Colombia, Costa Rica and Mexico are members of the OECD where Due Diligence has been promoted as a key factor in doing responsible business.

Finally, companies that want to continue reporting their sustainability information in line with the GRI Standards must move forward with deepening their focus on impact and Due Diligence. In this update, disclosures about how companies are addressing Human Rights impacts and the Due Diligence process are included in the Universal Standards, which apply to all reporting organizations, and not as part of the optional Topic Standards tied to the materiality of the companies.

Thus, understanding what this means for the operations of the company and its value chain, anticipate and start a Due Diligence process can generate greater competitiveness and differentiation of current and future management, allowing the company to be ahead of the demands coming from the different sectors of the economy.

How ELEVATE can help you

Our consulting team supports different multinational and local companies to assess, design and strengthen Due Diligence programs that are tailored to their company, industry, sustainability context and resources. Programs are typically implemented over several years with ongoing monitoring and disclosure initiatives to support consumer, regulator, and investor confidence.

The process includes four key steps:

  • Assessment of actual and potential impacts on Human Rights in general or on specific issues (e.g., child or forced labor, deforestation, and biodiversity)
  • Integration of findings and delivery of risk mitigation plans and corporate Due Diligence frameworks
  • Track impact management and remediation over time
  • Communicate and report how impacts are being addressed

ELEVATE can also perform a gap analysis to help you understand your level of maturity and plan a course of action to strengthen your corporate Due Diligence framework.

If you want to know more about how we can help you manage your Social and Environmental Due Diligence process, do not hesitate to contact us.

Avances sobre Debida Diligencia  Social y Ambiental: ¿Qué significan para Latinoamérica?  

En la última década, después de la publicación en 2011 de los Principios Rectores de las Naciones Unidas sobre empresas y Derechos Humanos, ha aumentado la presión de los diferentes grupos de interés para que las empresas se responsabilicen por los impactos sociales y ambientales, reales y potenciales en toda su cada de valor y divulguen cómo están haciendo frente a estos riesgos directos e indirectos de su operación.  

Tanto es así, que algunos países de Europa han avanzado en su regulación para volver vinculante esta responsabilidad, en Estados Unidos se han pasado leyes para prevenir las violaciones de Derechos Humanos en algunos sectores y para algunas regiones, y se han desarrollado estándares y lineamientos voluntarios y planes nacionales alrededor del mundo para fomentar que el sector privado divulgue cómo identifica y aborda estos impactos.  

¿Qué es la debida diligencia?  

Los Principios Rectores establecen que, para cumplir con su responsabilidad de respetar los derechos humanos, las empresas deben contar con un proceso de debida diligencia para identificar, evaluar, prevenir, mitigar y rendir cuentas sobre cómo abordan su impacto sobre los derechos humanos en toda la cadena de valor, incluyendo los impactos indirectos en los cuales no ha contribuido directamente a causar.  El enfoque de Debida Diligencia no solo se aplica a impactos en las personas sino también en el medio ambiente.  

El proceso de Debida Diligencia, entonces, se traduce en la evaluación del impacto real y potencial de las actividades de una empresa en toda la cadena de valor y su respuesta al respecto, además del seguimiento y comunicación de la forma en que se hace frente a las consecuencias negativas. La Debida Diligencia no tiene una fórmula única, y depende del contexto organizacional, el sector, el tamaño de la compañía y las circunstancias operacionales. 

Desarrollar este proceso se está convirtiendo en una obligación en algunos países y es considerado una buena práctica en todo el mundo, pues permite a las empresas identificar, evaluar, gestionar y reportar los impactos reales o potenciales de sus operaciones y la cadena de valor, respondiendo a las demandas de inversionistas, consumidores, reguladores y otros grupos de interés.  

Contexto actual  

En los últimos años, se han visto diferentes avances en materia de debida diligencia globalmente. 

En Europa, por ejemplo, se han dado diferentes desarrollos regulatorios en el tema: 

  • La ley francesa de Deber Corporativo de Vigilancia de 2017 (Loi de Vigilance) requiere que ciertas empresas implementen la debida diligencia basada en los Principios Rectores de las Naciones Unidas para las Empresas y los Derechos Humanos y desarrollen planes de vigilancia pública para evaluar y abordar los riesgos de impactos graves para las personas y el medio ambiente. 
  • Alemania aprobó en 2021 la Ley de Debida Diligencia Corporativa en las Cadenas de Suministro. La Ley obliga a las empresas alemanas más grandes a informar anualmente sobre sus actividades de debida diligencia en la cadena de suministro y cómo identifican, evalúan, previenen y remedian los riesgos e impactos ambientales y de derechos humanos. 
  • En Suiza, en 2022 se introdujo una adición al Código Suizo de obligaciones que establece nuevos requisitos relacionados con los requisitos de presentación de informes y debida diligencia.  
  • En febrero 2022, la Comisión Europea publicó el proyecto regulatorio sobre debida diligencia ambiental y en derechos humanos. El proyecto exige que las grandes empresas de la Unión Europea, y algunas empresas no europeas que realizan negocios significativos en Europa, a que lleven a cabo un proceso de debida diligencia para evaluar sus impactos reales y potenciales en los derechos humanos y el medio ambiente a lo largo de sus operaciones y en sus cadenas de suministro y que tomen medidas para prevenir, mitigar y remediar los daños ambientales y de derechos humanos identificados. 

En Estados Unidos, el 23 de diciembre de 2021 se promulgó la Ley de Prevención del Trabajo Forzoso Uyghur (UFLPA). Esta ley establece la prohibición de la importación de bienes, bienes, artículos y mercancías extraídos, producidos o fabricados total o parcialmente en la Región Autónoma Uyghur de Xinjiang de la República Popular China, o producidos por ciertas entidades, sobre la base de una “presunción refutable” de que todos los bienes producidos en Xinjiang se fabrican con trabajo forzoso. El requisito de esta ley de garantizar que los bienes extraídos, producidos o fabricados total o parcialmente con trabajo forzoso no sean importados, requerirá trazabilidad, mapeo integral de proveedores y un proceso de debida diligencia. 

Adicionalmente, cada vez más los inversionistas solicitan información de sostenibilidad de las organizaciones para la toma de decisiones de inversión. En los Principios globales de administración de inversiones de BlackRock, por ejemplo, se incluye la expectativa de que las empresas implementen, en la medida apropiada, procesos de debida diligencia para identificar y mitigar posibles impactos y la implementación de mecanismos de quejas para remediar cualquier impacto negativo real. Muchos de los cuestionarios y evaluaciones ASG de inversionistas y calificadoras de riesgos ASG incluyen como práctica común, preguntas sobre este mismo aspecto.  

Por otro lado, los estándares voluntarios de reporte de sostenibilidad también están evolucionando e incluyendo la debida diligencia como parte fundamental de la gestión y divulgación del desempeño social y ambiental de las empresas. Por ejemplo, los nuevos Estándares GRI publicados en 2021 enfatizan la importancia de un proceso sólido de debida diligencia ambiental y social a lo largo de la cadena de valor para identificar, evaluar, priorizar y prevenir y mitigar los impactos negativos y mejorar las contribuciones positivas de una empresa al desarrollo sostenible. Se debe mencionar que estos impactos negativos pueden configurarse en riesgos para el valor de la empresa en el corto, mediano y largo plazo.  

En los Estándares GRI, según el renovado Principio de Materialidad, las organizaciones deben informar sobre sus impactos más significativos, considerando también aquellos derivados de sus relaciones comerciales, a través de una lente de debida diligencia que incluya los Derechos Humanos.  

Esta actualización integra los conceptos de negocios responsables en alineación con los Principios Rectores de las Naciones Unidas sobre Empresas y Derechos Humanos, las Directrices de la OCDE para Empresas Multinacionales, la Guía de Debida Diligencia de la OCDE para la Conducta Empresarial Responsable y los Principios de Gobernanza Global de ICGN (International Corporate Governance Network). 

Por último, diferentes países alrededor del mundo han creado Planes Nacionales de Acción de Derechos Humanos y Empresa para abordar este tema localmente. Estos planes son instrumentos de política pública que buscan vincular al Estado en la protección de los Derechos Humanos en las actividades empresariales y buscan promover el respeto por los Derechos Humanos por parte del sector privado.  

A través de estos, se exhorta a las empresas a desarrollar procesos de debida diligencia y a definir mecanismos de reparación, en línea con los Principios Rectores de las Naciones Unidas, pero son diseñados e implementados acorde al contexto y necesidades de cada país. 

En Latinoamérica:  

  • Chile (2017-2019) y Colombia (2020-2022) han desarrollado Planes Nacionales; 
  • México incluyó un capítulo sobre Empresas y Derechos Humanos en su Plan de Acción Nacional; y 
  • Argentina, Brasil, Ecuador, Guatemala, Honduras, México y Perú están en proceso de desarrollar un Plan de Acción Nacional o se han comprometido a hacer uno.  

Así pues, la tendencia regional e internacional es cada vez mayor sobre la relevancia de este tema en la agenda pública y como parte fundamental de la rendición de cuentas corporativa.  

¿Qué significa esto para las empresas de Latinoamérica?  

Los diferentes avances a nivel mundial pueden tener diferentes impactos en las empresas de la región latinoamericana dependiendo de su situación en el mercado y estrategia de negocio.  

Las compañías que hacen parte de las cadenas de valor de empresas basadas o reguladas por los países donde ya es (o prontamente será) obligatoria la debida diligencia, tendrán que implementar este proceso, al igual que las subsidiarias de empresas europeas que operen en la región y las corporaciones latinoamericanas que quieran entrar a estos mercados.  

Así mismo, las empresas de la región que compiten en los mercados internacionales por atraer capital a mercados emergentes enfrentarán cada vez más requerimientos y preguntas relacionados con la implementación de un marco de debida diligencia alineado con estándares internacionales, independientemente de que sus operaciones no se desarrollen en países donde las regulaciones se han aprobado.  

Por otro lado, si bien Latinoamérica no ha tenido desarrollos regulatorios, se espera que los avances a nivel internacional influencien o inspiren desarrollos similares en la región y que Latinoamérica cierre las brechas existentes en materia legislativa y de políticas públicas, lo que impulsará a las empresas a estar en concordancia con el respeto y garantía sobre los DDHH. Es importante recordar que países como Chile, Colombia, Costa Rica y México son miembros de la OCDE en donde la debida diligencia ha sido promovido como un factor clave para hacer negocios responsables.  

Finalmente, las empresas que quieran seguir reportando su información de sostenibilidad alineados con los estándares GRI, deberán avanzar con profundizar su enfoque de impacto y debida diligencia. En esta actualización, las divulgaciones sobre cómo las empresas están abordando los impactos en los derechos humanos y el proceso de debida diligencia se incluyen en los Estándares Universales, que se aplican a todas las organizaciones reportantes, y no como parte de los estándares temáticos opcionales según la materialidad de las empresas. 

Así entonces, entender qué significa esto para las operaciones de la empresa y su cadena de valor, e iniciar un proceso de debida diligencia y anticiparse puede generar mayor competitividad y diferenciación de la gestión actual y futura, permitiendo a la empresa estar adelante de las demandas que se darán desde los diferentes sectores de la economía. 

Cómo ELEVATE puede ayudarlo 

Nuestro equipo de consultoría apoya a diferentes empresas multinacionales y locales para evaluar, diseñar y fortalecer programas de debida diligencia que se adapten a su empresa, industria, contexto de sostenibilidad y recursos. Los programas generalmente se implementan durante varios años con iniciativas continuas de monitoreo y divulgación para respaldar la confianza del consumidor, el regulador y el inversionista. 

El proceso incluye cuatro pasos clave: 

  • Evaluación de los impactos reales y potenciales sobre los derechos humanos en general o en temas específicos (ej. Trabajo infantil o forzoso, deforestación y biodiversidad) 
  • Integración de los hallazgos y entrega de planes de mitigación de riesgos y marcos corporativos de debida diligencia 
  • Seguimiento de la gestión del impacto y la remediación a lo largo del tiempo 
  • Comunicar e informar cómo se están abordando los impactos 

ELEVATE también puede realizar un análisis de brechas para ayudarle a entender su nivel de madurez y planear una ruta de acción para fortalecer su marco corporativo de debida diligencia.  

Si quiere conocer más sobre cómo podemos ayudarlo a gestionar su proceso de Debida Diligencia Social y Ambiental no dude en contactarnos 

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